Plasma u Oxicorte: ¿Con qué es mejor cortar metal?

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Expert del Hypertherm ayuda a comprender cuál es la mejor opción para las empresas en la industria metalúrgica.

Las técnicas de corte de metales más conocidas son plasma y oxicorte, pero definir la alternativa apropiada al trabajo no es una tarea fácil. La decisión depende de un conjunto de factores, por lo que es importante conocer cada uno de los procesos antes de comenzar cualquier trabajo.

Un sistema de corte de plasma utiliza una corriente para transferir energía a un material de trabajo conductor y generalmente se forma presionando un gas como nitrógeno, oxígeno, argón o incluso aire, en una boquilla estrecha. 

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Las corrientes eléctricas producidas por una fuente de alimentación externa agregan suficiente energía al flujo de gas para ionizarlo, lo que lo convierte en un arco de plasma, que corta la pieza de trabajo que primero la derrite y luego quita el metal fundido. Esta solución es adecuada para aplicaciones como corte recto, biselado, ranurado, corte de orificios, formas complejas o marcadas.

Por otro lado, las antorchas de oxicorte son una reacción química entre el oxígeno puro y el acero, creando óxido ferroso. El sistema se puede describir como rápido y controlado de corrosión. En él, las llamas de precalentamiento se utilizan para aumentar la temperatura de la superficie del acero a aproximadamente 962 °C (color rojo vivo). 

El oxígeno puro se dirige al área calentada en un flujo delgado de alta presión. Mientras que el acero se oxida y se elimina para formar una cavidad, la corriente de precalentamiento y oxígeno se mueve a una velocidad constante para crear un corte continuo.

Los cuatro gases de combustible básicos que se usan con frecuencia junto con oxígeno son acetileno, propano, propileno y gas natural. 

Entre los principales usos y aplicaciones (aunque no se limitan a estos) se encuentran el corte de acero para la fabricación o la descomposición; el calentamiento de piezas para doblarse, enderezar o tomar tratamiento térmico; y el acto de liberar piezas y pernos atascados y oxidados durante los trabajos de reparación.

“Las dos soluciones pueden ser eficientes cuando se usan para el propósito indicado. Sin embargo, es necesario reforzar que el corte de plasma tiene ventajas incuestionables, como la posibilidad de uso de una gama mayor de metales, calidad de corte y el costo más bajo en el medio o corto plazo “, dice Edson Urtado, gerente de productos de Hypertherm Brasil, compañía de referencia mundial en soluciones de corte industrial.

Para responder dudas, el experto presenta algunos aspectos sobre los dos procedimientos, lo que ayudará a tomar la decisión correcta para cada necesidad comercial:

Tipo de material a cortar

Si bien los cortadores de oxígeno solo funcionan con metales fácilmente oxidados, los cortadores de plasma son ideales para su uso con la mayoría de los metales conductores de electricidad, incluidos metales ferrosos (como el acero-carbono, hierro fundido y acero inoxidable) y metales no ferrosos (como aluminio, bronce y cobre), que se usan comúnmente en talleres metalúrgicos.

Espesor de metal

Las antorchas de plasma generalmente se usan en metales de dos a seis pulgadas de espesor. Además, también pueden cortar metales más delgados más rápido que las antorchas de oxicorte, generar poca o ninguna deformación metálica y se usan más para cortar acero-carbono grueso, entre dos y 12 pulgadas.

La calidad de corte

Las antorchas de plasma generan cortes más precisos a medida que cortan más rápido y menos escoria, lo que resulta en un trabajo más limpio con un kerf más pequeño (el ancho del corte en sí).

Ya, con el oxicorte, la capacidad del operador es la variable más importante para determinar la calidad del servicio. Otro factor es el requisito de precalentamiento del sustrato: al cortar el plasma, la pieza de trabajo no necesita ser precalentada, a diferencia del sistema oxicorte, que ahorra mucho tiempo.

Costo

En la mayoría de los casos, los valores invertidos en las operaciones de corte de plasma son más bajos a mediano o largo plazo, especialmente cuando no se requieren contenedores de gas. Además, para los trabajos que necesitan ser más precisos y limpios, el sistema de oxicorte puede costar más si se requiere un servicio de limpieza posterior a lo corte.

Portabilidad

Las antorchas de oxicorte han sido una opción popular para el trabajo de campo, gracias a su alta portabilidad: no necesitan electricidad y solo necesitan una antorcha y contenedores de gas, además de trabajar prácticamente en cualquier lugar. P

or otro lado, los cortadores de plasma solo necesitan una conexión eléctrica y aire comprimido. Los avances tecnológicos hicieron sistemas a plasma más pequeño y ligero. Como ejemplo, tenemos la familia Powermax los sistemas portátiles de ranurado y corte por plasma, del Hypertherm, que proporcionan un rendimiento ideal en metales de hasta 1-1/2 pulgadas de espesor.

La seguridad

Finalmente, el sistema oxicorte requiere el almacenamiento o el manejo de gases peligrosos, lo cual no es el caso con el corte de plasma.